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El berilio es un elemento químico que se clasifica como un metal alcalinotérreo. El berilio puro fue descubierto en 1828 por Friederich Wöhler y Antoine Bussy.

Descubrimiento del berilio

En 1798, en Francia, René Haüy vio similitudes en las estructuras cristalinas y propiedades del berilo y la esmeralda. El berilio puede aparecer en varios colores diferentes. 

Haüy se preguntó si, a pesar de sus diferentes colores, el berilo y la esmeralda podrían estar hechos de los mismos elementos. Se acercó a Nicolas Louis Vauquelin, un químico francés especializado en análisis, y le pidió que echara un vistazo. 

Vauquelin descubrió una nueva sustancia de sabor dulce tanto en la esmeralda como en el berilo. Ahora llamamos a esta sustancia óxido de berilio, BeO. A pesar de su sabor dulce, ahora sabemos que el berilio y sus compuestos son altamente tóxicos.

Aunque mal visto hoy en día, los químicos de estilo antiguo a menudo probaban productos químicos como parte de sus análisis.

Para algunos, la prueba de sabor puso sus carreras en declive terminal. Uno de esos químicos fue Karl Scheele de Suecia, quien descubrió el cloro y el oxígeno . Se cree que Scheele murió por envenenamiento causado por una variedad de sus experimentos.

Vauquelin propuso que la berilio contenía un elemento no descubierto previamente, un metal de la tierra. Inicialmente llamó a este nuevo elemento ‘tierra de berilo’.

El sabor dulce de las sales hizo que el nuevo elemento fuera renombrado ‘gliceynum’, luego ‘glucina’ o ‘glucina’. El griego ‘glykis’ significa ‘dulce’ y es la fuente de nuestra palabra ‘glucosa’. 

El berilio puro fue aislado por primera vez de sus sales en 1828 por Friederich Wöhler en Alemania e, independientemente, por Antoine Bussy en Francia.

Ambos químicos hicieron reaccionar potasio con cloruro de berilio en un crisol de platino produciendo cloruro de potasio y berilio.

Wöhler no estaba contento con el nombre que se le había dado al nuevo elemento, prefiriendo berilio de la palabra griega ‘beryllos’, que significa el mineral berilo.

El compatriota de Wöhler, Martin Klaproth, ya había señalado en 1801 que la itria también forma sales dulces. Es menos probable que un nombre derivado de ‘beryllos’ cause confusión que uno derivado de ‘glykis’. Klaproth también señaló que un género de plantas ya se llamaba glucina.

Bussy, sin embargo, prefirió llamar al nuevo elemento ‘glucinio’.

Finalmente, en 1949, la IUPAC eligió berilio como nombre del elemento y esta decisión se hizo oficial en 1957.

El berilio jugó un papel importante en la prueba de la existencia de neutrones. En 1932, James Chadwick, un físico inglés, bombardeó una muestra de berilio con rayos alfa ( núcleos de helio ). Observó que la muestra bombardeada emitía una partícula subatómica, que tenía masa pero no carga.

Esta partícula neutra era el neutrón.

Apariencia y Características

Efectos nocivos:

El berilio y sus sales son tóxicos y cancerígenos.

Características:

  • El berilio es un metal ligero, de color gris plateado, relativamente blando, fuerte pero quebradizo.
  • El berilio tiene el punto de fusión más alto de los metales ligeros, fundiéndose a 1278 o C, considerablemente más alto que, por ejemplo, el litio (180 o C) el sodio (98 o C) el magnesio (650 o C) el aluminio (660 o C) o el calcio (839 o C).
  • En condiciones normales, se forma una fina capa de óxido duro BeO en la superficie del berilio, protegiendo al metal de nuevos ataques por el agua o el aire.
  • Como resultado de esta capa de BeO, el berilio no se oxida en el aire incluso a 600 o C y resiste la corrosión por ácido nítrico concentrado.
  • El berilio también tiene una alta conductividad térmica y no es magnético.

Usos del berilio

  • A diferencia de la mayoría de los metales, es virtualmente transparente a los rayos X y, por lo tanto, se usa en ventanas de radiación para tubos de rayos X.
  • Las aleaciones de berilio se utilizan en la industria aeroespacial como materiales ligeros para aeronaves, satélites y naves espaciales de alto rendimiento.
  • El berilio se usa como una aleación con cobre para fabricar herramientas a prueba de chispas.
  • También se utiliza en reactores nucleares como reflector y absorbente de neutrones, escudo y moderador.

Abundancia e isótopos

  • Abundancia en la corteza terrestre: 2,8 partes por millón en peso, 4,6 partes por millón en moles
  • Abundancia sistema solar: 1 parte por billón en peso.
  • Coste de producción puro: 748€ por 100g
  • Coste de producción a granel: 93€ por 100 g
  • Fuente: El mineral berilo, Be 3 Al 2 (SiO 3 ) 6 es la fuente más importante de berilio. Comercialmente se produce por reducción del fluoruro con magnesio metálico.
  • Isótopos: tiene nueve isótopos con vidas medias conocidas. 9Be es el único isótopo estable. El 10Be cosmogénico (vida media de 1,51 millones de años) se produce en la atmósfera por el impacto de los rayos cósmicos sobre el oxígeno y el nitrógeno.
SímboloBe
Número atómico12
Valencias+2
Peso atómico9,01
Punto de ebullición (ºC)+2469
Punto de fusión (ºC)+1287
Densidad (Kg/m3)1848
Estructura atómica[He] 2s2

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