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El magnesio es un elemento químico que se clasifica como un metal alcalinotérreo. Fue descubierto en 1808 por Humphrey Davy.

Descubrimiento de magnesio

Alguna vez se pensó que el magnesio y el calcio eran la misma sustancia. En 1755, el químico escocés Joseph Black demostró mediante un experimento que los dos eran diferentes. en palabras de Joseph.

«Ya hemos demostrado mediante experimentos que la magnesia alba [carbonato de magnesio] es un compuesto de una tierra peculiar y aire fijo».

El magnesio fue aislado por primera vez por Sir Humphrey Davy en 1808, en Londres, Inglaterra. Davy había construido una batería grande y la usó para pasar electricidad a través de sales. Al hacerlo, descubrió o aisló por primera vez varios metales alcalinos y alcalinotérreos.

En el caso del magnesio, el método de Davy fue similar al que usó para el bario, el calcio y el estroncio.

Davy hizo una pasta de óxido de magnesio húmedo y óxido de mercurio rojo.

Hizo una depresión en la pasta y colocó allí unos 3,5 gramos de mercurio metálico para que actuara como electrodo negativo. Usó platino como electrodo positivo. Davy hizo el experimento bajo nafta (un hidrocarburo líquido bajo el cual había descubierto que podía almacenar potasio y sodio de manera segura).

Cuando se pasó electricidad a través de la pasta, se formó una amalgama de magnesio y mercurio en el electrodo de mercurio. (En experimentos posteriores, Davy usó sulfato de magnesio húmedo en lugar del óxido y obtuvo la amalgama mucho más rápido).

Luego se eliminó el mercurio de la amalgama calentándolo para dejar magnesio metálico. 

En una conferencia ante la Royal Society en junio de 1808, Davy describió cómo el magnesio que obtuvo no era puro debido a las dificultades para eliminar completamente el mercurio del magnesio. Sin embargo, pudo observar que en el aire el metal se convertía en un polvo blanco, ganando peso al reaccionar con el oxígeno y volviendo a su forma de óxido.

Davy pensó que el nombre lógico para el nuevo metal era «magnesio», pero en su lugar lo llamó «magnio».
Pensó que el nombre ‘magnium’ era «objetable, pero el magnesio ya se ha aplicado al manganeso metálico…»

En 1812, Davy había cambiado de opinión, siguiendo las «francas críticas de algunos amigos filósofos», y el nuevo metal se conoció como magnesio, mientras que el manganeso metálico se conoció como… manganeso.

El nombre de magnesio se deriva de magnesia, que Davy usó en su experimento. Magnesia es el distrito de Tesalia en Grecia donde se encontró magnesia alba [carbonato de magnesio].

En Francia, en 1830, Antoine Bussy publicó su trabajo mostrando cómo se podía obtener magnesio metálico puro. Bussy había leído la publicación de Friedrich Wöhler de 1828 sobre cómo había producido aluminio puro haciendo reaccionar cloruro de aluminio con potasio. Por analogía, Bussy pensó que podría hacer algo similar para producir magnesio puro a partir de cloruro de magnesio; estaba en lo cierto.

Bajo calor rojo hizo reaccionar cloruro de magnesio con vapor de potasio y obtuvo magnesio puro. Escribió: «El metal es de color blanco plateado, muy brillante, muy maleable, se aplana en escamas bajo un martillo… los ácidos diluidos atacan el metal, liberando hidrógeno».

Apariencia y Características

Efectos dañinos:

  • El polvo de magnesio es muy explosivo.
  • La luz blanca brillante más los rayos ultravioleta de la quema de magnesio pueden causar daños oculares permanentes.

Características:

  • El magnesio es un metal blanco plateado, de baja densidad y razonablemente fuerte que se deslustra en el aire para formar una fina capa de óxido. El magnesio y sus aleaciones tienen muy buena resistencia a la corrosión y buenas propiedades mecánicas a altas temperaturas.
  • El metal reacciona con el agua para producir gas hidrógeno.
  • Cuando se quema en el aire, el magnesio produce una luz blanca brillante.

Usos del magnesio

  • La luz brillante que produce cuando se enciende se utiliza en fotografía, bengalas y pirotecnia.
  • Con una densidad de solo dos tercios de la del aluminio y poco más de una quinta parte de la del hierro, las aleaciones de magnesio se utilizan en aviones, carcasas de motores de automóviles y construcción de misiles.
  • El metal se usa ampliamente en la fabricación de teléfonos móviles, computadoras portátiles, cámaras y otros componentes electrónicos.
  • Los compuestos orgánicos de magnesio (reactivos de Grignard) son importantes en la síntesis de moléculas orgánicas.
  • Los compuestos de magnesio como el hidróxido (leche de magnesia, Mg(OH2)), el sulfato (sales de Epsom), el cloruro y el citrato se utilizan con fines medicinales.
  • El magnesio es el segundo catión intracelular más importante y está involucrado en una variedad de procesos metabólicos que incluyen el metabolismo de la glucosa, la translocación de canales iónicos, el acoplamiento de estímulo-contracción, el acoplamiento de secreción de estímulo, la transducción de señales de receptores de hormonas peptídicas.

Abundancia e isótopos

  • Abundancia en la corteza terrestre: 2,3 % por peso, 2,0 % por moles
  • Abundancia en el sistema solar: 700 partes por millón en peso, 30 partes por millón en moles
  • Coste de producción puro: 3,7€ por 100g
  • Coste de producción a granel: 0,29€ por 100 g
  • Fuente: El magnesio es el octavo elemento más abundante en la corteza terrestre y el sexto metal más abundante. El magnesio se obtiene comercialmente mediante el proceso ‘Pidgeon’. Este método de alta temperatura utiliza silicio como agente reductor para extraer magnesio de minerales como la dolomita (MgCa(CO3)2 ) o la magnesita (MgCO3 ) o el agua salada.
  • Isótopos: El magnesio tiene 15 isótopos cuyas vidas medias se conocen con rangos de masa de 20 a 34. El magnesio natural es una mezcla de sus tres isótopos estables y se encuentran en los porcentajes que se muestran: 24Mg (79.0%), 25Mg ( 10,0%) y 26Mg (11,0%).
SímboloMg
Número atómico12
Valencias+2
Peso atómico24,31
Punto de ebullición (ºC)+1090
Punto de fusión (ºC)+650
Densidad (Kg/m3)1738
Estructura atómica[Ne] 3s2

Descubre más elementos en nuestra página dedicada a la tabla periodica.

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