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La plata es un elemento químico quese clasifica como metal de transición. Se conoce desde la antigüedad. Su descubridor y fecha de descubrimiento son desconocidos.

Descubrimiento de la plata

La plata ha estado en uso desde tiempos prehistóricos. No sabemos quién lo descubrió, aunque es casi seguro que el descubrimiento haya sido de plata nativa.

Se pueden encontrar pepitas de plata nativa en minerales y, a veces, en ríos; pero son raros. A pesar de la rareza de la plata nativa, se han encontrado piezas muy grandes, como las encontradas a principios del siglo XX en el norte de Ontario, Canadá, descritas como «piezas de plata nativa del tamaño de tapas de estufas y balas de cañón».

La plata tiene un lugar especial en la historia de los elementos porque es uno de los primeros cinco metales descubiertos y utilizados por los humanos. Los otros eran oro, cobre, plomo y hierro.

Se han encontrado objetos de plata que datan de antes del 4000 a. C. en Grecia y un poco más tarde en Anatolia (en la actual Turquía). Se han encontrado objetos de plata en la ciudad sumeria de Kish que datan de alrededor del 3000 a.C.

La plata y el plomo a menudo aparecen juntos en la naturaleza, por ejemplo, en el mineral galena, que es principalmente sulfuro de plomo. Galena en realidad se ve metálica y habría llamado la atención de las personas que buscan metales.

Los objetos de plata encontrados en Grecia, Turquía y Kish estaban hechos de plata refinada a partir de minerales que contenían plomo, como la galena. (Los humanos han sido químicos exitosos durante un tiempo sorprendentemente largo).

Primero, el mineral se fundió en condiciones reductoras para obtener una mezcla de plata y plomo. Luego, los metales pasaron por copelación: los metales se calentaron a aproximadamente 1000 o C en una fuerte corriente de aire. En estas condiciones, el plomo reacciona con el oxígeno formando óxido de plomo, dejando el metal plateado líquido flotando en la parte superior.

Nuestro nombre para el elemento se deriva del anglosajón para plata, ‘seolfor’, que a su vez proviene del germánico antiguo ‘silabar’.

El símbolo químico de la plata, Ag, es una abreviatura de la palabra latina para plata, ‘argentum’. La palabra latina se origina de argunas, una palabra sánscrita que significa brillar.

La asociación histórica entre la plata y el dinero todavía se encuentra en algunos idiomas. La palabra francesa para plata es argent, y la misma palabra se usa para dinero. Los romanos usaban la palabra ‘argentarius’ para referirse a banquero (comerciante de plata).

Apariencia y Características

Efectos nocivos:

La plata se considera no tóxica. Sin embargo, la mayoría de las sales de plata son venenosas y algunas pueden ser cancerígenas.

Características:

  • La plata es un metal suave, dúctil, maleable y lustroso. Tiene la conductividad eléctrica y térmica más alta de todos los metales.
  • La plata es estable en oxígeno y agua, pero se deslustra cuando se expone a compuestos de azufre en el aire o el agua para formar una capa de sulfuro negro.

Usos de la plata

  1. La plata esterlina (una aleación de 92,5 % de plata y 7,5 % de cobre) o la plata Britannia (una aleación de 95,8 % de plata y 4,2 % de cobre) se utilizan para joyería y platería.
  2. La plata se utiliza como aditivo/colorante alimentario y se le otorga el número E174.
  3. Alrededor del 30% de la plata producida se utiliza en la industria fotográfica, principalmente como nitrato de plata.
  4. La plata se utiliza en soldaduras, contactos eléctricos y baterías de plata-cadmio y plata-zinc. Las pinturas plateadas se utilizan en la fabricación de circuitos impresos electrónicos.
  5. Se utiliza en la producción de espejos superiores, ya que la plata es el reflector de luz visible más conocido, aunque se empaña con el tiempo.
  6. El yoduro de plata se usa en la producción de lluvia artificial para sembrar nubes.
  7. Los compuestos de plata se utilizaron con éxito para prevenir infecciones en la Primera Guerra Mundial.

Abundancia e isótopos

  • Abundancia en la corteza terrestre: 75 partes por billón en peso, 20 partes por billón en moles
  • Abundancia en el sistema solar: 1 parte por billón en peso, 10 partes por billón en moles
  • Coste de producción puro: 120€ por 100g
  • Coste de producción a granel: 57,5 ​€​por 100 g
  • Fuente: La plata se encuentra en forma elemental y también en varios minerales como la argentita (sulfuro de plata, Ag 2S) y la plata de cuerno (cloruro de plata, AgCl). Comercialmente, las principales fuentes de plata son los minerales de cobre , cobre-níquel, oro, plomo y plomo-zinc. La plata se extrae de los lodos residuales del ánodo del refinado de cobre electrolítico.
  • Isótopos: la plata tiene 35 isótopos cuyas vidas medias se conocen, con números de masa de 94 a 128. La plata natural es una mezcla de sus dos isótopos estables, 107Ag y 109Ag con abundancias naturales de 51,8% y 48,2% respectivamente.
SímboloAg
Número atómico47
Valencia+4, +3,+2 y+1
Peso atómico107,87
Punto de ebullición (ºC)2162 
Punto de fusión (ºC)962 
Densidad (Kg/m3)10490 
Estructura atómica[Kr] 4d10 5s1

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