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Geriatría

Definición de geriatría

La geriatría, o medicina geriátrica, es una especialidad de la medicina que se enfoca en el cuidado de la salud de las personas mayores. Los médicos que practican la geriatría se denominan geriatras o médicos geriátricos. Trabajan para mejorar y mantener la salud de las personas mayores mediante el tratamiento y la prevención de enfermedades como la demencia, la osteoporosis y las enfermedades cardíacas. La geriatría es diferente a la gerontología, que es el estudio del proceso de envejecimiento, como los cambios biológicos que tienen lugar en las células.

Historia de la geriatría

Ignatz L. Nascher, un médico nacido en Austria y criado en Estados Unidos, fue el primero en utilizar el término geriatría en 1909. Se inspiró en el sistema austriaco de atención a las personas mayores, que estaba floreciendo. Los puntos de vista y el interés de Nascher en el tratamiento de pacientes ancianos diferían notablemente de los de sus colegas, y al principio se encontró con la resistencia de ellos. Por ejemplo, su contemporáneo William Osler dijo una vez que después de los 40 años, los hombres eran relativamente inútiles, y después de los 60, los hombres eran absolutamente inútiles y deberían ser asesinados con cloroformo. (Osler tenía alrededor de 50 años en el momento de este discurso y era conocido por ser un bromista, pero la devaluación de los ancianos se ve comúnmente en la sociedad). Marjory Warren, una médica británica, fue otra de las primeras líderes en geriatría. 

En 1935, la pusieron a cargo de los pacientes ancianos en West Middlesex Hospital. Hizo cambios sustanciales en la forma en que se trataba a estos pacientes, incluida la mejora de la calidad de su entorno, el inicio de programas de rehabilitación y la promoción de la motivación y la participación activa de las personas mayores en su vida diaria. También escribió 27 artículos sobre geriatría.

Por esta época, el campo de la geriatría se desarrolló más rápidamente en el Reino Unido que en los Estados Unidos, posiblemente porque el Reino Unido tenía una mayor proporción de personas mayores en su población. La American Geriatric Society se fundó en 1942, pero la primera beca de medicina geriátrica en los EE. UU. Se creó en 1966, y no fue hasta 1982 que se estableció el primer departamento de geriatría separado en una universidad estadounidense (Mount Sinai School of Medicine). Para entonces, los departamentos de geriatría de las universidades británicas habían existido durante décadas. 

La Asociación de Veteranos fue una organización importante que contribuyó al crecimiento de la geriatría estadounidense en la década de 1970. Se estableció como respuesta al aumento de veteranos de edad avanzada y fue responsable de la investigación, la educación y la atención al paciente. Otro punto de inflexión crucial ocurrió en 1978, cuando el médico estadounidense Paul E. Beeson, que había enseñado en Oxford, dirigió una serie de informes del Instituto de Medicina sobre el tratamiento de los ancianos.

Después de estos informes, el campo de la geriatría se expandió rápidamente. Sin embargo, aunque la población de ancianos está aumentando en los Estados Unidos, hay escasez de geriatras; de hecho, el número de geriatras está disminuyendo. Esto se debe a múltiples razones. La geriatría es más nueva y menos establecida que otras especialidades de la medicina como la cardiología y la nefrología, los geriatras no están tan bien pagados y la geriatría puede verse como menos glamorosa que otras especialidades. Sin embargo, la necesidad de geriatras sigue siendo alta y solo aumentará a medida que la población envejezca.

Condiciones geriátricas comunes

Las afecciones de salud comunes en pacientes de edad avanzada que los geriatras diagnostican, tratan y controlan incluyen:

  • Artritis
  • Cáncer
  • Enfermedad cardiovascular
  • Cataratas
  • Demencia
  • Caídas
  • Pérdida de la audición
  • Incontinencia
  • Osteoporosis
  • Problemas para dormir
  • Golpe

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