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Descubrimiento de rubidio

El rubidio fue descubierto en 1861, en Heidelberg, Alemania, por Robert Bunsen y Gustav Kirchhoff mediante espectroscopia, el método que la pareja había inventado y desarrollado en los dos años anteriores.

En el corazón del espectroscopio se encuentra un prisma de vidrio, que divide la luz proveniente de una llama en un espectro, de la misma manera que las gotas de lluvia pueden dividir la luz del sol en un arco iris. El espectroscopio magnificaba el espectro para permitir su estudio en detalle.

Cuando Bunsen y Kirchhoff colocaron diferentes sales en la llama del mechero Bunsen recientemente inventado, vieron líneas de colores en cada uno de los espectros que tomaron. Emocionantemente, descubrieron que estas líneas de colores eran exclusivas de cualquier sustancia que se quemara. Las líneas en un espectro eran una forma de ‘tomar la huella digital’ de un elemento.

Bunsen y Kirchoff habían descubierto el cesio en 1860 cuando analizaron el espectro del agua mineral. En 1861 comenzaron a estudiar el mineral lepidolita (un silicato de litio, potasio y aluminio) que se había encontrado en Sajonia, Alemania. Bunsen y Kirchoff usaron ácido hidrocloroplatánico para precipitar el cloroplatinato de potasio del mineral. En el cloroplatinato de potasio encontraron otra sal.  Al colocar esta sal en el mechero Bunsen, vieron que su espectro contenía muchas líneas nuevas. Dos de estas líneas fueron especialmente destacadas.

En sus notas, Bunsen y Kirchoff escribieron: “Ninguna de las líneas pertenece a ningún organismo conocido previamente. Entre ellos hay dos que son particularmente notables porque se encuentran más allá de la línea de Fraunhofer en la porción más externa del espectro solar rojo. Por lo tanto, proponemos para este nuevo metal el nombre rubidio (y el símbolo Rb) del latín rubidius que se usaba para expresar el color rojo más oscuro”. 

Bunsen pudo extraer rubidio metálico de su sal de cloruro por electrólisis. Descubrió que el metal era más electropositivo que el potasio y descomponía el agua liberando hidrógeno. 

La concentración de rubidio en la lepidolita había sido tan pequeña que Bunsen y Kirchoff necesitaron procesar 150 kilogramos del mineral para extraer suficiente metal para estudiar sus propiedades. 

Apariencia y Características

Efectos nocivos:
No se sabe que el rubidio sea tóxico.

  • Características:
    El rubidio es un elemento metálico blando de color blanco plateado. Es sólido a temperatura ambiente pero se funde fácilmente a 39,3 o C.
  • Al igual que los otros metales del grupo 1, el rubidio reacciona violentamente con el agua, formando hidróxido de rubidio corrosivo (RbOH) e hidrógeno gaseoso, que se enciende con el calor de la reacción.
  • El rubidio también puede encenderse espontáneamente en el aire. Forma aleaciones con cesio, oro, sodio y potasio y forma amalgamas con mercurio .
  • El rubidio arde con una llama de color violeta rojizo.

Usos del rubidio

  • El rubidio se utiliza en fotocélulas, como captador (eliminador de gases traza) en tubos de vacío y como fluido de trabajo en turbinas de vapor.
  • El rubidio-87 es ligeramente radiactivo y se ha utilizado mucho en la datación de rocas.
  • Los compuestos de rubidio dan un color púrpura en los fuegos artificiales.
  • Las sales de rubidio se utilizan en vidrios y cerámicas.

Abundancia e isótopos

  • Abundancia en la corteza terrestre: 90 partes por millón en peso, 21 partes por millón en moles
  • Abundancia en el sistema solar: 30 partes por billón en peso, 0,4 partes por billón en moles
  • Coste de producción puro: 1200€ por 100g

Fuente: El principal mineral de rubidio es la lepidolita que contiene 1,5% de rubidio. El rubidio generalmente se obtiene como subproducto de la producción de litio . El metal de rubidio también se puede producir reduciendo el cloruro de rubidio con calcio.

Isótopos: el rubidio tiene 29 isótopos cuyas vidas medias se conocen, con números de masa de 74 a 102. El rubidio natural es una mezcla de dos isótopos, 85 Rb y 87 Rb con abundancias naturales de 72,2% y 27,8% respectivamente.

Datos sobre el rubidio

SímboloRb
Número atómico37
Valencia+1
Peso atómico85,47
Punto de ebullición (ºC)688
Punto de fusión (ºC)39,3
Densidad (Kg/m3)1532
Estructura atómica[Kr] 5s1

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