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Glándula

Definición de glándula

Una glándula es un grupo de células o un » órgano secretor » que excreta una sustancia química. Esta sustancia puede tomar la forma de hormonas, sudor, saliva, moco o ácidos (es decir, ácido HCl en las glándulas gástricas). Las glándulas tienen la tarea de ayudar a crear la sustancia que luego secretan para su uso posterior o eliminación total del cuerpo.


La imagen muestra las diferentes formas en que las células secretan sustancias.

Ahora, analicemos el desarrollo real de una glándula. Se puede pensar en cada glándula como un crecimiento interno de la capa superior de piel llamada epitelio. Es la capa más superficial de nuestra piel. Este crecimiento interno es notablemente tubular y podría comenzar como una columna de células o como una preestructura tubular. Con el tiempo, la columna de células se divide o da lugar a ramas que ayudan a formar glándulas compuestas. Esta ramificación es particularmente útil en la creación de glándulas grandes y muy ramificadas como las glándulas salivales y pancreáticas en el cuerpo que contienen una superficie impresionante. Estas formaciones (simples, ramificadas y compuestas) componen una variedad de estructuras glandulares.

Sin embargo, la forma es el determinante último de la clasificación de la glándula. Si la glándula mantiene una forma tubular durante el crecimiento, entonces se llama glándula tubular. Si la parte secretora de la glándula aumenta de tamaño, entonces se llama glándula alveolar (tomando una forma de «bulbo» muy similar a la de los sacos alveolares de nuestro pulmón). Las glándulas enroscadas se enroscan y las células acinares tienen un aspecto de baya lobulada. Las glándulas organizadas en una forma simple, no ramificada o mínimamente ramificada incluyen las variaciones enumeradas en la figura siguiente.


La imagen muestra cinco tipos de glándulas simples (en orden): tubular simple, tubular ramificado simple, tubular enrollado simple, acinar simple y glándula acinar ramificada simple.

Del mismo modo, las glándulas compuestas se presentan en tres formas principales. La principal diferencia entre las glándulas compuestas y las glándulas simples es que tienen arreglos ramificados más complicados. Toman forma tubular, acinar o combinada túbulo-acinar, como se muestra a continuación.


La imagen muestra tres glándulas compuestas: glándulas tubulares compuestas, acinares compuestas y glándulas túbulo-acinares compuestas.

Tipos de glándula

Las glándulas se dividen en dos grupos según su función. Las glándulas endocrinas excretan sustancias químicas, como hormonas, a través de la lámina basal de las células que viajan por el torrente sanguíneo. Ejemplos de glándulas endocrinas son las glándulas tiroides y las glándulas pituitarias que desempeñan un papel importante en la preservación del equilibrio homeostático del cuerpo. Pero las glándulas endocrinas son variadas.

Principales glándulas endocrinas (y sus principales funciones):

  • Glándula tiroides: ayuda principalmente a regular nuestro metabolismo y funciones corporales vitales con la liberación de hormonas TSH, T3 y T4. Esta glándula tiene forma de mariposa y está ubicada en el cuello. Otras funciones que ayuda a regular son nuestra respiración, nuestra frecuencia auditiva, nuestro peso y nuestra temperatura corporal (y muchas más).
  • Glándula pituitaria: es del tamaño de un guisante y se encuentra detrás de nuestras narices. Está controlado directamente por el hipotálamo. La glándula pituitaria a menudo se llama la «glándula maestra» porque libera una gran cantidad de hormonas estimulantes y de crecimiento que afectan nuestra tiroides, glándulas suprarrenales y órganos sexuales (es decir, prolactina que estimula la producción de leche, hormonas de crecimiento paramasa muscular y ósea, etc. )
  • Páncreas: también se considera una glándula a pesar de ser un órgano completo ya que es un órgano secretor. Mantiene niveles saludables de azúcar en sangre a través de la liberación de insulina y glucagón. El páncreas también libera enzimas digestivas que descomponen las proteínas, grasas y carbohidratos en nuestra comida.
  • Glándula pineal: libera melatonina, que participa en el ciclo del sueño. La glándula pineal tiene un papel en la regulación de nuestro ritmo circadiano (o ciclos de vigilia-sueño que están vinculados a los períodos de luminosidad y oscuridad durante el ciclo de 24 horas).
  • Glándula suprarrenal: ayuda a controlar el azúcar en sangre y el uso de carbohidratos y grasas. Se encuentran en la parte superior de cada riñón y liberan hormonas sexuales y cortisol, que es una hormona del estrés.
  • Timo: se encuentra entre nuestros pulmones y solo está activo hasta que comienza la pubertad. Secreta hormonas importantes para la pubertad y un sistema inmunológico saludable.
  • Testículos (en hombres): liberan la hormona sexual testosterona. A pesar de estar libremente en el escroto, está conectado al cuerpo por el cordón espermático, que está muy inervado y conectado a nuestros vasos sanguíneos. La testosterona promueve la producción de esperma y nuestro deseo sexual.
  • Ovarios (en mujeres): produce estrógeno, que promueve el desarrollo de los senos y períodos saludables. El estrógeno inicia la menstruación y la liberación de un óvulo cada mes.

Las glándulas exocrinas, por otro lado, usan conductos para expulsar su material a una superficie epitelial en lugar de al torrente sanguíneo. Esta superficie externa puede ser nuestra piel o incluso nuestro tracto gastrointestinal. El material siempre se expulsa a la superficie apical («superior») de nuestras células.

Principales glándulas exocrinas:

  1. Glándulas salivales (contiene amilasa para ayudar a ablandar nuestra comida)
  2. Glándulas del hígado productoras de bilis
  3. Parte del páncreas que secreta enzimas pancreáticas en el duodeno del intestino delgado
  4. Glándula prostática (ayuda a impulsar el líquido seminal durante la eyaculación)
  5. Glándulas gástricas (digiere nuestra comida)
  6. Glándulas sudoríparas (elimina el calor del cuerpo)

Ejemplos cotidianos de glándulas

Una glándula de la que todos, quizás, somos dolorosamente conscientes es la glándula sudorípara. Ya sea que los sintamos durante un discurso en clase o después de una buena hora de ejercicio, sabemos que nuestras glándulas sudoríparas están cerca de la epidermis de la piel y secretan gotas de humedad. Hay dos tipos de glándulas sudoríparas: ecrinas y apocrinas. Las glándulas ecrinas se distribuyen por todo nuestro cuerpo y secretan humedad a base de agua; es la principal forma de enfriamiento de nuestro cuerpo. Las glándulas apocrinas, por otro lado, son aquellas ubicadas en nuestras axilas y áreas perineales. Se sabe que las glándulas apocrinas pellizcan sus secreciones en vesículas que luego ingresan a la luz. Si bien desempeñan un papel menos importante en los humanos, son las únicas glándulas en animales con pezuñas como el ganado.


Representada en la figura hay una glándula sudorípara ecrina.

Otra glándula apocrina familiar en los mamíferos son las glándulas mamarias. Las glándulas mamarias se pueden clasificar como exocrinas (en lugar de endocrinas) y se utilizan para almacenar y secretar leche para alimentar a los animales jóvenes. Al igual que las glándulas apocrinas, los animales lactantes pueden pellizcar sus secreciones de leche en vesículas unidas a la membrana.

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