Sangre

La sangre es el fluido corporal en humanos y otros animales que entrega los materiales esenciales para la vida a las células del cuerpo. A veces se le ha llamado “tejido” fluido porque, al igual que los tejidos sólidos, contiene varios tipos de células que realizan funciones complejas para el cuerpo humano.

Los componentes de la sangre se producen principalmente en la médula ósea, donde las células especiales producen glóbulos rojos, glóbulos blancos y plaquetas. Los llamados “cánceres de la sangre” como la leucemia son en realidad cánceres de la médula ósea. Como el tejido canceroso reemplaza el tejido sano de la médula ósea, no se pueden producir glóbulos rojos, glóbulos blancos y plaquetas sanos.

A pesar de parecer un simple líquido rojo, la sangre es tan compleja como cualquier tejido del cuerpo. Aquí discutiremos sus funciones, sus componentes y algunas características clínicamente importantes de la sangre.

Función de la sangre

Las funciones importantes de la sangre incluyen:

Llevando sustancias vitales a las células

Los organismos multicelulares complejos necesitan sistemas circulatorios complejos; eso es porque tenemos muchas células, y estas células tienen un metabolismo elevado.

Sin medios altamente eficientes para suministrar sustancias vitales como oxígeno, agua y nutrientes, las formas de vida complejas y activas como nosotros no podrían existir.

Algunas de las sustancias vitales que la sangre entrega a nuestras células incluyen:

  • Oxígeno: suministro casi constante necesario para la respiración celular.
  • Agua: el equilibrio correcto necesario para que la actividad enzimática se desarrolle sin problemas.
  • Nutrientes: combustible para la respiración celular y materiales necesarios para el mantenimiento celular.
  • Bloques de construcción biológicos: moléculas a partir de las cuales se pueden fabricar piezas de repuesto y células hijas.
  • Mensajes químicos de otras células: permite que las células del cuerpo alteren su actividad de manera adecuada en respuesta a los cambios ambientales.

La sangre también realiza otras funciones importantes para nuestro cuerpo, que incluyen …

Eliminación de desechos peligrosos

La mayoría de los seres vivos producen productos de desecho que, a cierta concentración, se vuelven tóxicos para sus propias células. Los organismos multicelulares con metabolismos altos como nosotros han tenido que encontrar una manera de lidiar con todos esos productos de desecho para permitir que muchas células vivan juntas en un solo organismo.

Tenemos nuestro hígado y riñones, que descomponen las sustancias tóxicas en sustancias inofensivas y las expulsan del cuerpo en forma de orina. Nuestra sangre transporta toxinas de todos nuestros tejidos a estos órganos, donde se procesan y eliminan.

Nuestra sangre también libera gases no deseados en los pulmones, donde se intercambian por oxígeno fresco.

La sangre mantiene nuestras células seguras al llevar todos estos productos de desecho fuera de nuestros tejidos y a los órganos de procesamiento y eliminación correctos. Algunos productos de desecho de los que nuestra sangre nos ayuda a deshacernos incluyen:

  • Gas de dióxido de carbono: subproducto de la respiración celular, detiene la respiración celular y provoca la acidificación de la sangre si no se elimina.
  • Exceso de agua, sal y otras sustancias: demasiado de algo bueno puede ser malo.
  • Residuos de células muertas: las células mueren con regularidad, especialmente los glóbulos rojos que no viven más de dos semanas. Las células muertas liberan sustancias tóxicas a medida que se descomponen.
  • Productos de desecho tóxicos del metabolismo: algunas formas de metabolismo celular de rutina producen sustancias altamente tóxicas que pueden ser arrastradas de manera segura por la sangre al hígado y los riñones.
  • Toxinas que ingerimos en nuestros alimentos y agua: nuestro hígado y riñones no son infalibles, pero pueden manejar algunas toxinas que podemos encontrar en el medio ambiente.

Además de transportar sustancias hacia y desde las células de otros órganos, la sangre también contiene sus propias células y realiza sus propias funciones únicas. Éstas incluyen:

Contiene y transporta factores inmunes

Nuestra sangre contiene anticuerpos y glóbulos blancos que luchan contra virus, bacterias y otros invasores. Sin estas células vitales, sucumbiríamos rápidamente a las infecciones y moriríamos.

Nuestros glóbulos blancos incluso luchan contra los cánceres que se originan dentro de nuestros propios cuerpos. Se cree que la mayoría de las personas desarrollan células cancerosas en algún momento de sus vidas, pero en la mayoría de las personas sanas, el sistema inmunológico las destruye antes de que se noten. Es por eso que las personas con trastornos inmunológicos tienen una mayor probabilidad de desarrollar ciertos cánceres que aquellas con un sistema inmunológico saludable.

El sistema linfático también es importante para el movimiento, almacenamiento y creación de factores inmunes.

Contiene y transporta factores de coagulación

Uno de los riesgos más graves de lesiones en nuestro cuerpo es el riesgo de pérdida de sangre. Debido a que todos nuestros órganos, incluido nuestro cerebro, dependen del flujo sanguíneo constante para mantenerse con vida, la pérdida de grandes cantidades de sangre puede ser devastadora. Ésta es la causa más común de muerte por trauma.

Afortunadamente, nuestra sangre tiene un sistema de respuesta para cuando nos lesionamos. Una combinación de fragmentos de células llamados plaquetas, sustancias químicas llamadas factores de coagulación y otros componentes de la sangre trabajan juntos para formar coágulos sólidos y costras para detener el sangrado.

Nuestro sistema de coagulación de la sangre no puede salvarnos de grandes lesiones, como las que resultan en rupturas de nuestras arterias. Pero su poder se puede ver en casos de personas que no tienen un sistema de coagulación sanguíneo que funcione correctamente.

Las personas con ciertos cánceres, deficiencias de vitaminas y otras enfermedades tienen sangre que no coagula normalmente. Estas personas pueden presentar hematomas y sangrar sin causa aparente y, en ocasiones, pueden morir por heridas leves o hemorragias aparentemente espontáneas.

Esto sucede porque sus sistemas de coagulación no funcionan correctamente. ¡Podemos estar agradecidos de que la mayoría de nuestros sistemas de coagulación lo hagan!

Componentes de la sangre

Hay varios componentes principales del líquido aparentemente uniforme que es nuestra sangre. Cuando se centrifugan, los componentes de diferentes densidades se separan para parecerse a esto:

Esquema de centrifugación de sangre

Aquí analizaremos los componentes más vitales de la sangre, incluidos el suero, los glóbulos blancos o “leucocitos”, los glóbulos rojos y las plaquetas.

Plasma

El plasma es el líquido que transporta los glóbulos rojos, glóbulos blancos, plaquetas y otras sustancias que se encuentran en la sangre. Más de la mitad del volumen de nuestra sangre está compuesto por este fluido.

Nuestro plasma sanguíneo es principalmente agua, pero también contiene sales, proteínas y otras sustancias que pueden hacer que parezca espeso y almibarado incluso cuando los glóbulos rojos y blancos se han filtrado.

Una proteína importante, la albúmina, existe en parte para mantener la sangre espesa y almibarada. Esto asegura que la sangre no se escape de nuestros vasos hacia los tejidos y ralentiza el sangrado cuando nos lesionamos.

Otras sustancias que se pueden encontrar en el plasma incluyen:

  • Anticuerpos, que son proteínas que atacan a los patógenos invasores.
  • Factores de coagulación, que previenen el sangrado.
  • Hormonas, que son mensajes químicos enviados entre diferentes tejidos del cuerpo.
  • Electrolitos como la sal
  • Nutrientes como azúcar, vitaminas y minerales.
  • Lípidos, incluido el colesterol

¡Así que incluso este fluido aparentemente simple es un verdadero guiso de ingredientes para toda la vida! Pero no podría hacer su trabajo sin …

Los glóbulos rojos de la sangre

Los glóbulos rojos pueden considerarse los buques de carga del cuerpo. Son células pequeñas y numerosas que están diseñadas específicamente para transportar oxígeno de los pulmones a las células y transportar el dióxido de carbono de regreso a los pulmones para ser expulsado cuando exhalamos.

Los glóbulos rojos contienen hemoglobina, una proteína que está bellamente diseñada para unirse agresivamente al oxígeno en los pulmones, y luego liberarlo y recoger dióxido de carbono a un ritmo lento y constante a medida que pasa por el cuerpo.

La hemoglobina es un pigmento que cambia ligeramente de color, dependiendo de si está unida a una molécula de oxígeno o no. Es por eso que la sangre extraída de las venas, que transportan la sangre sin oxígeno de regreso a los pulmones, es de un rojo oscuro que puede parecer casi marrón. La sangre extraída de las arterias, que transportan sangre rica en oxígeno de los pulmones a los tejidos, es de un rojo brillante.

Células blancas de la sangre

Los glóbulos blancos realizan funciones inmunitarias y de limpieza para el cuerpo. Al igual que los glóbulos rojos, son producidos por células madre en la médula ósea.

Hay muchos tipos de glóbulos blancos que desempeñan diferentes funciones en la respuesta inmunitaria a las infecciones y lesiones. Algunos tipos de glóbulos blancos incluyen:

  • Neutrófilos: se dirigen a bacterias y hongos.
  • Eosinófilos: se dirigen a parásitos más grandes, como los que causan la malaria. También juegan un papel en las respuestas inflamatorias alérgicas.
  • Basófilos: liberan sustancias químicas que mejoran las respuestas inflamatorias.
  • Linfocitos B: liberan anticuerpos y ayudan a activar los linfocitos de células T.
  • Linfocitos T: los diferentes subtipos ayudan al sistema inmunológico a aprender a “reconocer” una nueva infección para que pueda atacarla; ayudar al sistema inmunológico a activarse en respuesta a la infección, luego volver a la normalidad después de que la infección haya pasado; diana células tumorales e infectadas por virus.
  • Linfocitos asesinos naturales: se dirigen a las células tumorales e infectadas por virus para su destrucción.
  • Monocitos: migran a los tejidos y maduran hasta convertirse en macrófagos, literalmente “grandes comedores”, que engullen las células dañinas y los desechos celulares y los destruyen; algunos maduran en células de Kupffer, que viven en el hígado y se descomponen y reciclan los glóbulos rojos moribundos.

Plaquetas

Las plaquetas son fragmentos de células, trozos de citoplasma unido a la membrana, que detienen el sangrado al agruparse para formar coágulos y las costras sellan las heridas. Al igual que los glóbulos rojos y blancos, se producen en la médula ósea. El cáncer de médula ósea puede impedir la producción de plaquetas que funcionen correctamente.

Las plaquetas tienen dos estados: plaquetas activas, que están preparadas para crear coágulos de sangre, y plaquetas inactivas que no se coagulan. En circunstancias normales, el revestimiento endotelial de los vasos sanguíneos sanos produce mensajes químicos que le dicen a las plaquetas que permanezcan en su forma inactiva, para que no formen coágulos dentro de los vasos sanguíneos sanos.

En circunstancias normales, las plaquetas se activan cuando una lesión cercana inicia una cascada química que impulsa a las plaquetas y otros factores de coagulación cercanos a activarse. Estos factores luego liberan mensajes propios que promueven la formación de coágulos, lo que alienta a más factores de coagulación a unirse a su coágulo en crecimiento.

Las plaquetas a veces se pueden activar incorrectamente cuando el revestimiento endotelial está dañado y no produce los mensajes inhibitorios habituales para las plaquetas. Esto puede suceder en personas con algunos trastornos metabólicos y algunas formas de enfermedad cardiovascular.

Tipos de sangre

En la historia médica temprana, se pensaba que las transfusiones de sangre de una persona a otra podrían ser imposibles. Esto se debió a que cuando se intentó esto, la mayoría de los sujetos de prueba murieron.

Sin embargo, con el tiempo, los científicos descubrieron la existencia de “tipos de sangre”, unas pocas proteínas básicas que recubren la superficie de nuestras células sanguíneas, lo que ayuda al sistema inmunológico a diferenciar entre nuestras propias células sanguíneas y los invasores extraños.

Intentar transfundir sangre de un tipo incompatible en una persona puede provocar una reacción de coagulación, que puede ser fatal. Afortunadamente, en la actualidad los médicos tienen pruebas rápidas para determinar el tipo de sangre de un paciente y almacenan bolsas de sangre para transfusión clasificadas por tipo, de modo que los pacientes tengan la seguridad de recibir un tratamiento compatible.

Los tres marcadores de proteínas de tipo sanguíneo comunes reconocidos por la ciencia se denominan proteínas A, B y Rh.

El grupo de proteínas A / B puede dar lugar a los tipos de sangre A, B, AB u O. No hay una proteína de tipo sanguíneo “O”; en cambio, “O” es el tipo de sangre que se usa para describir a las personas que no tienen marcadores A ni B proteínas.

Cada uno de estos tipos de sangre también puede ser positivo o negativo para la proteína Rh, lo que da lugar a tipos de sangre como “AB +” o “AB-“.

El tipo de sangre “O negativo” se conoce como donante universal. Debido a que no tiene proteínas A o B y es negativo para la proteína Rh, las personas de cualquier tipo de sangre pueden recibir sangre O negativo sin tener una respuesta inmune adversa a proteínas extrañas.

Desafortunadamente, las personas con el tipo de sangre “O negativo” también tienen la selección más reducida de posibles donantes para sí mismos. O las personas negativas no pueden recibir sangre que tenga proteínas A, B o Rh; solo pueden recibir sangre de otras personas O negativas.

Cuando las plaquetas son deficientes o están ausentes, los resultados pueden verse en una mayor probabilidad de episodios hemorrágicos catastróficos, que incluyen hemorragia espontánea y hemorragia por lesiones menores.