Hongos

Los hongos son un reino de organismos eucariotas usualmente multicelulares que son heterótrofos (no pueden producir su propio alimento) y tienen roles importantes en el ciclo de nutrientes en un ecosistema. Los hongos se reproducen tanto sexual como asexualmente, y también tienen asociaciones simbióticas con plantas y bacterias. Sin embargo, también son responsables de algunas enfermedades en plantas y animales. El estudio de los hongos se conoce como micología.

Características de los hongos

Algunos hongos son unicelulares, mientras que otros son multicelulares. Los hongos unicelulares se denominan levadura. Algunos hongos alternan entre levaduras unicelulares y formas multicelulares dependiendo de la etapa del ciclo de vida en que se encuentren. Las células de los hongos tienen un núcleo y orgánulos, como las células vegetales y animales. Las paredes celulares de los hongos contienen quitina, que es una sustancia dura que también se encuentra en los exoesqueletos de insectos y artrópodos como los crustáceos. No contienen celulosa, que comúnmente forma las paredes celulares de las plantas.

Los hongos multicelulares tienen muchas hifas (singular: hifa), que son filamentos ramificados. Las hifas tienen forma tubular y se dividen en compartimentos similares a células por paredes que se conocen como septos. Estas células pueden tener más de un núcleo y los núcleos y otros orgánulos pueden moverse entre ellos. (Existe cierto debate sobre si los hongos multicelulares son realmente multicelulares, porque los orgánulos y el citoplasma pueden moverse de una célula a otra en un proceso llamado flujo citoplasmático. Se conocen comúnmente como multicelulares, pero no son multicelulares de la misma manera que las plantas. y animales, que tienen células encerradas.) La red de hifas de un hongo se llama micelio.

Hifas de un hongo Penicillium.

Los hongos son heterótrofos; no pueden producir sus propios alimentos y deben obtener nutrientes de material orgánico. Para ello, utilizan sus hifas, que se alargan y se ramifican rápidamente, permitiendo que el micelio del hongo aumente de tamaño rápidamente. Algunas hifas de hongos incluso forman hilos parecidos a raíces llamados rizomorfos, que ayudan a sujetar el hongo al sustrato que crece mientras le permite obtener rápidamente más nutrientes de otras fuentes. Los hongos son oportunistas, lo que significa que pueden obtener nutrientes de una amplia variedad de fuentes y prosperar en una amplia gama de condiciones ambientales. 

Algunos hongos obtienen nutrientes de materia orgánica muerta; estos hongos se llaman saprobios y son descomponedores, que se descomponen y eliminan los organismos muertos. Otros hongos parasitan las plantas y son responsables de enfermedades de las plantas como la enfermedad del olmo holandés. Sin embargo, los hongos también pueden tener relaciones simbióticas (mutuamente beneficiosas) con algas o bacterias fotosintéticas y con las raíces de las plantas. Una asociación simbiótica de un hongo y un animal que realiza la fotosíntesis se llama liquen, mientras que una asociación de raíz y hongo de una planta se llama micorriza.

Reproducción de hongos

La mayoría de los hongos pueden reproducirse a través de la reproducción sexual y asexual. La reproducción asexual se produce mediante la liberación de esporas o mediante la fragmentación del micelio, que es cuando el micelio se separa en múltiples piezas que crecen por separado. En la reproducción sexual, los individuos separados fusionan sus hifas. El ciclo de vida exacto depende de la especie, pero generalmente los hongos multicelulares tienen una etapa haploide (donde tienen un conjunto de cromosomas), una etapa diploide y una etapa dicariota donde tienen dos conjuntos de cromosomas pero los conjuntos permanecen separados.

Todos los hongos se reproducen mediante esporas. Las esporas son células microscópicas o grupos de células que se dispersan de su hongo padre, generalmente a través del viento o el agua. Las esporas pueden permanecer inactivas durante mucho tiempo hasta que las condiciones sean favorables para el crecimiento. Esta es una adaptación para el oportunismo; con una disponibilidad de fuente de alimento a veces impredecible, las esporas pueden permanecer inactivas hasta que puedan colonizar una nueva fuente de alimento. Los hongos producen esporas a través de la reproducción sexual y asexual.

Tipos de hongos

Hay cinco filos de hongos: Chytridiomycota, Zygomycota, Glomeromycota, Ascomycota y Basidiomycota. La siguiente es una breve descripción de cada filo.

Glomeromycota

Los glomeromicetos constituyen la mitad de todos los hongos que se encuentran en el suelo y, a menudo, forman micorrizas con las plantas; de hecho, el 80-90 por ciento de todas las plantas terrestres desarrollan micorrizas con glomeromicetos. Los hongos obtienen azúcares de la planta y, a cambio, disuelven minerales en el suelo para proporcionar nutrientes a la planta. Estos hongos también se reproducen asexualmente.

Zygomycota

Los cigomicetos son principalmente terrestres y se alimentan de detritos vegetales o material animal en descomposición. También causan problemas al crecer en fuentes de alimentos para humanos. Un ejemplo de zygomycte es Rhizopus stolonifer, un molde de pan. Las hifas de los cigomicetos no están separadas por tabiques, lo que hace que su micelio sea esencialmente una célula grande con muchos núcleos. Suelen reproducirse asexualmente, a través de esporas.

Ascomycota

Los ascomicetos suelen ser patógenos de plantas y animales, incluidos los humanos, en los que son responsables de infecciones como el pie de atleta, la tiña y el ergotismo, que provoca vómitos, convulsiones, alucinaciones y, a veces, incluso la muerte. Sin embargo, algunos ascomicetos normalmente se encuentran dentro de los humanos, como Candida albicans , una levadura que vive en los tractos respiratorio, gastrointestinal y reproductor femenino. Los ascomicetos tienen sacos reproductivos conocidos como asci, que producen esporas sexuales, pero también se reproducen asexualmente.

Chytridiomycota

Los quitridios, los organismos que se encuentran en Chytridiomycota, suelen ser acuáticos y microscópicos. Suelen ser asexuales y producen esporas que se mueven utilizando flagelos, pequeños apéndices en forma de cola. El quitridio Batrachochytrium dendrobatidis puede causar una infección por hongos en las ranas al excavar debajo de su piel, y recientemente ha devastado poblaciones de ranas arlequín, matando a dos tercios de ellas en América Central y del Sur.

Basidiomycota

Al igual que los ascomicetos, los basidiomicetos también producen esporas sexuales llamadas basidiosporas en células llamadas basidios. Los basidios suelen tener forma de maza y los basidiomicetos también se conocen como hongos de maza. La mayoría de los basidiocitos se reproducen sexualmente. Los hongos son un ejemplo común de basidiomicetos.

Ejemplos de hongos

Los hongos a veces se pasan por alto en biología, especialmente en comparación con bacterias, plantas y animales. Esto se debe en parte a que muchos hongos son microscópicos y el campo de la micología no se desarrolló realmente hasta después de la invención del microscopio. Sin embargo, existen muchos ejemplos comunes de hongos. Las levaduras son un ejemplo. Como se mencionó anteriormente, Candida albicans crece naturalmente dentro del cuerpo humano, pero a veces puede crecer en exceso y causar una infección por hongos. Las infecciones por hongos son extremadamente comunes; El 75 por ciento de las mujeres tendrá al menos una candidiasis durante su vida.

Los hongos también se asocian a menudo con la comida. Las setas y las trufas son ejemplos de hongos que en ocasiones son comestibles, siendo estos últimos muy apreciados en la alta cocina a nivel internacional. Los mohos son hongos que crecen en los alimentos con el tiempo y hacen que se echen a perder. Los alimentos se refrigeran para evitar el crecimiento de moho, ya que pocos mohos crecen a 4 ° C (39 ° F). Sin embargo, algunos moldes se utilizan en el proceso de elaboración del queso. Los moldes se agregan a los quesos maduros blandos como el brie, a los quesos de corteza lavada como Limburger y a los quesos azules.

  • Heterótrofo : organismo que no puede producir su propio alimento y debe obtener nutrientes de otras fuentes orgánicas.
  • Hifas : filamentos ramificados de un hongo.
  • Micelio : una red de hifas.
  • Levadura – Hongos unicelulares.

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