Intestino delgado

Definición

El intestino delgado es la parte de nuestro tracto gastrointestinal donde tiene lugar la mayor parte de nuestra absorción de nutrientes. Todo lo que comemos y bebemos a lo largo del día pasará por el intestino delgado, que absorberá los nutrientes y los distribuirá por el organismo.

Descripción general

El intestino delgado se conoce comúnmente como el “intestino delgado” del sistema digestivo. Sin embargo, la longitud del intestino delgado abarca unos impresionantes veinte pies, con un diámetro circular de aproximadamente una pulgada. Es asombroso pensar que un tracto intestinal tan largo está dentro del espacio relativamente pequeño dentro de nuestro abdomen. En términos de ubicación, el intestino delgado se extenderá desde el píloro (o la abertura muscular que conecta el estómago con la abertura del intestino delgado) hasta el ciego (o la bolsa fecal).

Tras una inspección más cercana, el intestino delgado parece estrecho y enrollado. Su naturaleza enrollada, por supuesto, ayuda al intestino a encajar dentro de su limitado espacio asignado dentro de nuestro cuerpo. En el interior, el intestino delgado está cubierto por un revestimiento suave que contiene muchas vellosidades y microvellosidades. Estas pequeñas crestas o proyecciones le dan al intestino delgado aún más área de superficie para absorber nutrientes. No es de extrañar, entonces, que el intestino delgado sea el sitio principal de la digestión molecular de nuestros alimentos. El intestino delgado puede absorber estos nutrientes y transportarlos al resto del cuerpo a través del torrente sanguíneo. Analicemos las muchas funciones del intestino delgado con más detalle.

Diagrama del recto del colon del estómago
Órganos del tubo digestivo

Función del intestino delgado

El intestino delgado es el sitio donde hasta el noventa por ciento de nuestra absorción total de nutrientes y minerales tiene lugar con el sistema digestivo. El resto de la absorción se deja en el estómago y el intestino grueso.

Si bien la función principal del intestino delgado consiste en absorber los nutrientes de las partículas de alimentos descompuestas, es importante tener en cuenta que la digestión real de los alimentos pasa por dos fases. La digestión comienza con la digestión mecánica en la boca. Al masticar y batir la comida con los dientes, los enlaces que mantienen unidas las partículas de comida se rompen físicamente. Este proceso solo se lleva a cabo mediante la acción de descomposición del almidón de la enzima amilasa en nuestra saliva. Esta digestión continúa en el estómago con la ayuda de ácidos. Esto nos lleva a una segunda fase digestiva, que es la digestión química.

La digestión química difiere de la digestión mecánica, en parte porque se producen reacciones enzimáticas reales para romper los enlaces moleculares que unen nuestros alimentos. Esto es posible con la ayuda de los ácidos biliares que se liberan del hígado y la vesícula biliar. Del mismo modo, la digestión química se basa en los ácidos biliares y las enzimas que descomponen los alimentos y luego dan paso a la liberación de minerales en el torrente sanguíneo y en los muchos tejidos de nuestro cuerpo. La digestión química es un proceso que realmente solo ocurre en el intestino delgado, que es otro hecho que lo separa de la digestión mecánica estándar que tiene lugar en varios puntos a lo largo del tubo digestivo.

Cabe mencionar que el intestino delgado es un sitio muy rico en actividad enzimática. Si bien se produce cierta actividad química en el estómago con la ayuda de la enzima ácida pepsina, la digestión química continúa en el intestino delgado. Se aclaran más distinciones cuando se nos encomienda la tarea de investigar la digestión de las diferentes macromoléculas en nuestras dietas. En general, las principales moléculas que son absorbidas por el intestino delgado incluyen aminoácidos derivados de proteínas, ácidos grasos de lípidos y azúcares simples derivados de almidones o carbohidratos complejos, que analizaremos con más detalle a continuación.

Además, hasta el ochenta por ciento del agua de nuestro cuerpo es absorbida por el intestino delgado, así como electrolitos como cloruro, hierro, potasio e iones de sodio. Los canales de iones serán cruciales para reponer e impulsar este proceso de soporte vital. Asimismo, el intestino delgado tiene el importante papel de absorber vitaminas y minerales de nuestra dieta. Las vitaminas liposolubles K, A, D y E se absorben por simple difusión junto con las grasas alimentarias. Mientras tanto, las vitaminas B y C solubles en agua serán absorbidas por difusión facilitada, ya que su naturaleza hidrofílica impide su simple entrada en nuestras células. La vitamina B12 se absorberá en el íleon del intestino delgado a través del transporte activo.

Digestión de proteínas

Las enzimas proteolíticas son aquellas que atacan y rompen los enlaces peptídicos dentro de las proteínas de nuestros alimentos. Nosotros, como sociedad, ignoramos bastante qué constituye la proteína en nuestra dieta. De hecho, en todo el mundo se consume mucha proteína en forma de pollo y ternera, pero también en forma de tofu, legumbres y muchos otros productos vegetales. Las enzimas utilizadas para digerir las proteínas incluyen tripsina y quimotripsina, que primero son liberadas por el páncreas y llegarán al intestino delgado para escindir las proteínas.

La carboxipeptidasa es una enzima intestinal aún más refinada que también es liberada por el páncreas, pero que divide los aminoácidos en aminoácidos singulares. La digestión de proteínas comienza en la boca y continuará, en menor medida, en el intestino grueso. En particular, los aminoácidos son hidrófilos o “amantes del agua” y, por lo tanto, requerirán algo de ayuda para atravesar la barrera lipídica de nuestras células. Por lo general, seguirán el transporte activo primario en el que se gastará una molécula de ATP.

Digestión de lípidos

Las lipasas también son secretadas por el páncreas y actúan sobre las grasas de nuestra dieta. Las lipasas descomponen los triglicéridos en ácidos grasos libres que pueden circular dentro de nuestro cuerpo. Pero su acción se ve favorecida aún más por las sales biliares que segregan nuestro hígado y la vesícula biliar. Los triglicéridos grasos son muy adversos a los ambientes acuosos de nuestros tejidos. Las sales biliares actúan encerrando los triglicéridos dentro de sus estructuras hasta que las lipasas pueden llegar y descomponerlas. El transporte de lípidos y ácidos grasos de cadena corta seguirá las reglas de la difusión pasiva o simple a través de las bicapas lipídicas hidrofóbicas de nuestras células.

Digestión de carbohidratos

Los carbohidratos en nuestra comida a menudo consisten en azúcares complejos, como la fructosa que se encuentra en las frutas. Su digestión en azúcares más simples como la glucosa es absolutamente esencial. La amilasa pancreática ayudará a descomponer algunos de estos carbohidratos, mientras que las fibras más tenaces experimentarán una descomposición bacteriana en el intestino grueso. Mientras que la fructosa puede ser absorbida estructuralmente por las células a través de la difusión facilitada, la glucosa requiere un transporte activo secundario.

Partes del intestino delgado

Se divide en tres secciones: el duodeno, el yeyuno y el íleon. El duodeno es la primera y más corta sección del intestino delgado, que mide alrededor de quince pulgadas de largo. Recibe quimo (o una mezcla de partículas de alimentos parcialmente digeridas que se mezclan con bilis) de nuestro estómago. Las células intestinales del duodeno también secretan enzimas amilasa, sacarasa y lipasa que descomponen las grasas y los azúcares.

El yeyuno sigue su ejemplo y se encuentra cerca de nuestros ombligos. El yeyuno marca el final de nuestra digestión de grasas y carbohidratos. Está cubierto de vellosidades y microvellosidades que lo convierten en el principal sitio de digestión. También es una estructura en espiral que es más gruesa y tiene más vasos sanguíneos que la tercera y última sección, el íleon. El íleon se encuentra en nuestra zona pélvica, más o menos, y es más delgado y menos vascularizado que el yeyuno. El papel principal del íleon es la absorción y absorberá aminoácidos, lípidos, vitaminas liposolubles y vitamina B12.

Enfermedades del intestino delgado

Enfermedad inflamatoria intestinal

La EII, o enfermedad inflamatoria intestinal, es una enfermedad del intestino delgado y el colon. Con la EII, hay una inflamación significativa dentro del intestino, causada por las acciones de las células inmune. Por esta razón, la enfermedad se considera una enfermedad autoinmune. La enfermedad se caracteriza por dolor abdominal, diarrea, pérdida de peso e incluso síntomas más extremos como llagas intestinales y sangrado intestinal. Si bien esta es una enfermedad dolorosa, algunos cambios dietéticos simples a menudo pueden ayudar. También se han desarrollado algunos medicamentos para ayudar a reducir los síntomas de la enfermedad.

Cáncer de intestino delgado

Aunque es poco común, el cáncer a veces se forma dentro de las células del intestino delgado. Estos tumores pueden ser malignos o benignos. Los tumores malignos tienen la posibilidad de diseminarse a otros tejidos corporales y, por lo general, se extirpan con una sección del mismo. Los tumores benignos generalmente no son dañinos, a menos que obstruyan los vasos sanguíneos o puedan provocar un bloqueo en el intestino delgado.

Descubre además el esfínter pilórico.