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Mutualismo

Los mutualismos se definen como interacciones entre organismos de dos especies diferentes, en las que cada organismo se beneficia de la interacción de alguna manera. Estos tipos de interacción son comunes y omnipresentes en todos los ecosistemas, y los científicos reconocen cada vez más el importante papel que desempeñan en la ecología.

Los mutualismos pueden involucrar el intercambio de recursos, como refugio, alimentos y otros nutrientes, o pueden involucrar el intercambio de servicios, como protección, transporte o atención médica.

A veces, los mutualismos son relaciones simbióticas . En tales casos, las dos especies viven muy cerca una de la otra durante parte o toda su vida; sin embargo, no todas las relaciones simbióticas son mutualistas.

Si el mutualismo es vital para el crecimiento, supervivencia o reproducción de un organismo, es obligatorio ; este es el caso de muchas simbiosis . Si el mutualismo beneficia a un organismo, pero el organismo no depende tanto del mutualismo como para no poder sobrevivir sin él, esto se llama mutualismo facultativo.

Los mutualismos también pueden ser específicos de especie o difusos . En interacciones específicas, cada especie solo tiene un mutualismo exclusivamente con la otra, mientras que las interacciones difusas implican múltiples interacciones entre muchas especies diferentes.

El concepto de mutualismo contrasta con la competencia interespecífica, que ocurre cuando organismos de diferentes especies compiten por un recurso, lo que resulta en una reducción de la aptitud de uno de los individuos o poblaciones involucradas mientras que el otro se beneficia.

Ejemplos de mutualismos

Mutualismos de limpieza

Un mutualismo en el que un socio mutualista elimina los parásitos, así como la piel muerta o enferma de otro, a cambio de recibir un suministro constante de alimentos, se denomina mutualismo de limpieza.

Uno de los mutualismos de limpieza más notables es la relación entre el género de pez lábrido Labroides y sus muchos ‘clientes’. El lábrido es un pez pequeño, con llamativas líneas de coloración brillante a lo largo de su cuerpo. Viven dentro de áreas de arrecifes tropicales, que se conocen como ‘estaciones de limpieza’, publicitando sus servicios realizando un ‘baile’ (hacen movimientos rápidos arriba y abajo, ondulando sus cuerpos en el agua).

A lo largo de su vida, muchas especies de peces se infectan con ectoparásitos , que desovan en aguas abiertas y se adhieren a la piel y otras glándulas de los peces para alimentarse de la sangre del huésped; estos parásitos son en su mayoría benignos y probablemente solo causan irritación. Sin embargo, también representan un riesgo para los peces debido a la transmisión de enfermedades. Para deshacerse de los parásitos, los peces visitan las estaciones de limpieza y permiten que el lábrido suba y baje por sus cuerpos (incluso dentro de sus bocas), buscando y comiendo los ectoparásitos. 

Aunque los peces limpiadores se ponen en aparente peligro al nadar tan cerca de depredadores más grandes, los beneficios del servicio de limpieza para el cliente superan los beneficios de comerse el limpiador, y los limpiadores casi nunca resultan dañados; ¡la mayoría de los peces limpiadores incluso tienen una clientela de clientes habituales!

Arothron hispidus está siendo limpiado por lábridos limpiadores hawaianos

La imagen de arriba muestra un lábrido limpiador ( Labroides Phthirophagus ) en busca de parásitos en el cuerpo de un pez globo de manchas blancas ( Arothron hispidus ).

Se pueden observar ejemplos terrestres de mutualismos de limpieza en varias especies. Los capibaras ( Hydrochoerus hydrochaeris ), grandes roedores nativos de Brasil, tienen garrapatas, tábanos y otros parásitos eliminados por una variedad de aves diferentes, por ejemplo, el tordo brillante ( Molothrus Bonariensis ), el caracara de cabeza amarilla ( Milvago chimachima ) y el Wattled Jacana ( Jacana jacana ). El pájaro picabueyes de pico rojo ( Buphagus erythrorhynchus ) come garrapatas de muchas especies de mamíferos grandes como ganado, ciervos y rinocerontes. Además de recibir el beneficio de la eliminación de parásitos, el picabueyes de pico rojo alerta a su anfitrión sobre el peligro, volando alto en el cielo y haciendo ruidos fuertes.

Los mutualismos de limpieza son generalmente relaciones difusas, ya que las interacciones no son completamente específicas de la especie, con muchos limpiadores diferentes que se especializan en un cliente, o muchos clientes que utilizan los servicios de una especie de limpiador.

Polinización

Casi todos los servicios de polinización implican un mutualismo que ha evolucionado durante millones de años. Este tipo de mutualismo implica un recurso para la interacción de servicios. Las abejas, pájaros, polillas, mariposas y otros polinizadores visitan las flores porque contienen néctar, una fuente de alimento dulce secretada por la flor.

Una vez que un polinizador llega a la planta, debe entrar en contacto con la flor para poder obtener el néctar. Durante este contacto, los granos de polen se adhieren al cuerpo y las piernas del polinizador. El polinizador luego vuela para alimentarse de la siguiente planta, llevándose el polen con él. Las visitas posteriores a otras plantas aseguran que el polen de la primera planta se distribuya lejos.

Muchas especies de polinizadores tienen relaciones altamente especializadas con su planta huésped. Las plantas han desarrollado morfologías específicas para garantizar que el polen solo se transfiera a otros miembros de su especie; esto se llama síndrome de polinización. Los polinizadores, a su vez, deben adaptarse a este síndrome de polinización, proceso que impulsa aún más los cambios en las morfologías y la diversificación de especies . A menudo, esto implica la evolución de tubos muy largos y delgados, que contienen el néctar, lo que resulta en la evolución de polinizadores con largas lenguas o picos, de modo que se puede acceder al almacén de néctar. Sin embargo, los síndromes de polen se pueden ver en todas las flores, ya que su coloración brillante es un rasgo evolucionado, diseñado para atraer a ciertos polinizadores.

Reproducción

Un ejemplo de simbiosis mutualista obligada y altamente especializada es la interacción entre la avispa del higo y las higueras; los ciclos de vida de ambos dependen del otro. La avispa reina entra en el higo (en el interior hay un racimo de flores y semillas) a través de una abertura en la base del higo llamada ostiolo , perdiendo sus alas y antenas en el proceso. Una vez dentro del higo, la avispa pone sus huevos y simultáneamente deposita el polen, que trajo de otro higo; al hacerlo, fertiliza los ovarios del higo.

Una vez que ha puesto sus huevos, la reina muere y su cuerpo es digerido, proporcionando alimento al higo. Una vez que los huevos eclosionan, los machos y las hembras se aparean entre sí. Las hembras comienzan a recolectar polen, mientras que los machos comienzan a cavar a través de la pulpa del higo hacia el exterior, creando una ruta de salida para las hembras. Las hembras dejan la higuera y viajan a otro árbol, llevando consigo el polen, lo que comienza de nuevo el ciclo de reproducción tanto de la higuera como de la avispa de la higuera.

  • Simbiosis : una relación interespecífica entre dos organismos, en la que viven en estrecha proximidad entre sí.
  • Parasitismo : una relación interespecífica no mutua, en la que un organismo se beneficia a expensas del otro.
  • Comensalismo : una interacción interespecífica en la que una especie se beneficia, mientras que la otra no se ve afectada o no se ve afectada.
  • Competencia : interacción entre especies que compiten por el mismo recurso, en la que una o ambas especies resultan dañadas.

Descubre además todo acerca de las mutaciones aquí.

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