Uretra

La uretra es un tubo hueco colocado entre la vejiga urinaria y el meato urinario que saca la orina almacenada en la vejiga fuera del cuerpo. La longitud de la uretra difiere en hembras y machos humanos. En los hombres, la uretra permite la expulsión tanto de orina como de semen. Los músculos del esfínter uretral interno y externo controlan la micción.

Función y estructura de la uretra

En las mujeres, las principales funciones de la uretra son el transporte de la orina fuera del cuerpo, la prevención del reflujo urinario y la protección contra las bacterias patógenas. En los hombres, la uretra tiene cuatro funciones: la expulsión de orina, la expulsión de espermatozoides, la prevención de que cualquiera de estos fluidos regrese al tracto urinario inferior y la protección contra las bacterias que ingresan desde el exterior del cuerpo.

La luz de la uretra de ambos sexos está rodeada por una capa de epitelio columnar estratificado. Esta capa de epitelio está protegida del ambiente de alta acidez de la uretra por moco que también mantiene la uretra húmeda y flexible. La siguiente capa que forma la pared uretral es la submucosa secretora de moco o capa esponjosa. Esta capa está rodeada por un músculo longitudinal interno, que a su vez está rodeado por un músculo circular externo. Esta combinación de músculos longitudinales y circulares proporciona un poder de contracción más fuerte.

Control del esfínter uretral

La uretra de ambos sexos tiene dos músculos esfínteres que cierran el paso de la orina. El primero, el esfínter uretral interno o SIU, está compuesto por fibras musculares lisas (involuntarias) internas y fibras musculares estriadas externamente. La capa de músculo liso es una continuación del músculo detrusor de la vejiga. La USE se mantiene apretada alrededor de la uretra mediante el control involuntario del sistema nervioso simpático (lucha o huida) a través de receptores excitadores α-adrenérgicos en la uretra y el cuello de la vejiga. Esta excitación mantiene cerrado el esfínter interno.

Antes de la micción, el sistema nervioso parasimpático se hace cargo y relaja el esfínter urinario interno. Esto se realiza mediante la liberación de acetilcolina que relaja el SIU. Al mismo tiempo, otros neurotransmisores excitan el músculo detrusor y hacen que la vejiga se contraiga.

El segundo esfínter es el esfínter uretral externo (EUS), compuesto por fibras musculares estriadas. En los hombres, la USE se encuentra en la uretra membranosa; en las mujeres, en el tercio medio de la uretra corta. El esfínter urinario externo somático (voluntario) está controlado por los nervios esplácnicos pélvicos (o nervi erigentes) que emergen en S2, S3 y S4 del plexo sacro. Este conjunto de nervios forma un solo haz y se une al plexo hipogástrico inferior a ambos lados del recto. Contienen fibras simpáticas y parasimpáticas. Los nervios erigentes inervan toda una gama de músculos ubicados en el colon, recto, uréteres, glándula prostática, vejiga urinaria, uretra y pene. La rama de estos nervios que controla la uretra, entre otros músculos, es el nervio pudendo. Es este nervio el que mantiene apretado el esfínter uretral externo alrededor de la uretra.

La presión combinada de ambos esfínteres uretrales es más alta que la de la vejiga y significa que la orina no se filtra. Cuando la vejiga está llena y la persona en cuestión elige orinar, el nervio pudendo relaja el músculo elevador del ano, parte del suelo pélvico, que abre el esfínter externo, al mismo tiempo que envía un mensaje al esfínter interno para que se relaje.

En bebés y niños de hasta aproximadamente cinco años, la micción es una acción involuntaria controlada por varias vías nerviosas complejas. Después de una lesión, enfermedad o degeneración del nervio, algunos adultos pueden regresar a las vías nerviosas de micción involuntaria de los niños pequeños.

Uretra femenina

Como ya se mencionó, la uretra femenina es corta, aproximadamente 4 cm de largo. Se encuentra detrás de la sínfisis del pubis, terminando justo encima de la abertura vaginal y debajo del clítoris. En la imagen, de izquierda a derecha, están el pubis (azul), la vejiga (rojo y naranja) que se conectan a través de una uretra corta a los labios, la vagina y el útero, y el recto.

Sistemas urinario, reproductivo y de eliminación femenino
Sistemas urinario, reproductivo y de eliminación femenino

En las mujeres, la uretra se compone de tres partes: el esfínter interno, el músculo uretrovaginal y el esfínter externo, a menudo llamado músculo compresor, ya que en las mujeres la uretra se mantiene comprimida contra la vagina en ausencia de micción. La USE rodea tanto la uretra como la vagina. El riego sanguíneo arterial es proporcionado por las arterias pudendo internas y las arterias vaginales. El drenaje venoso lo proporcionan las venas pudendas internas y las venas vaginales.

Al final de la uretra femenina, se pueden encontrar dos glándulas mucosas llamadas glándulas de Skene. Estos son homólogos a la próstata masculina y secretan lubricantes, posiblemente proporcionando una barrera protectora adicional contra la infección a través de la abertura uretral.

El parto a menudo daña los músculos del suelo pélvico y los ligamentos pélvicos, mientras que el parto natural a través del canal de parto puede dañar el nervio pudendo. Ambas situaciones pueden causar incontinencia, tanto urinaria como fecal, de diversos grados.

Uretra masculina

La uretra masculina también se compone de tres segmentos, pero es mucho más larga que la de la hembra, aproximadamente 22 cm. La primera sección de la uretra masculina se conoce como uretra prostática y comienza en el cuello de la vejiga y continúa hasta que se encuentra con la glándula prostática. Los conductos eyaculadores que contienen una mezcla de semen producido por los testículos, líquido alcalino producido por los conductos prostáticos y líquido seminal producido por las glándulas de la vesícula seminal desembocan en esta sección de la uretra masculina. En la siguiente imagen, el transporte de semen se indica en azul y la uretra en marrón.

Testículos a la conexión de la uretra
Testículos a la conexión de la uretra

La uretra membranosa viaja a través de la USE, luego a través del piso pélvico y la bolsa perineal profunda. Esta parte de la uretra es estrecha y menos flexible en comparación con las otras dos secciones, por lo que es más probable que se bloquee con piedras . Mientras que el esfínter uretral externo de la mujer involucra tanto a la uretra como a la vagina, el del hombre solo rodea la uretra.

La uretra esponjosa o uretra peneana atraviesa el centro del pene, atraviesa el bulbo y el cuerpo esponjoso y termina en el meato o el orificio uretral externo. Las glándulas bulbouretrales o de Cowper se alimentan de esta parte de la uretra, produciendo y proporcionando líquidos adicionales para facilitar la eyaculación. Donde la uretra atraviesa el glande, se dilata. Esta sección dilatada se llama fosa navicular.

El riego sanguíneo a la uretra prostática es proporcionado por la arteria vesical inferior. La uretra membranosa y la uretra esponjosa son irrigadas por ramas de la arteria pudendo interna.

La glándula prostática rodea la uretra y el agrandamiento de la próstata, ya sea benigno o maligno, puede empujar las paredes de la luz opuesta de la uretra juntas, causando estenosis. El agrandamiento severo a menudo requiere una prostatectomía quirúrgica.

Dolor de uretra

El dolor de uretra es un síntoma común ya que todo el sistema urinario está extremadamente bien inervado. La inflamación, la infección, los espasmos, la estenosis o la obstrucción pueden causar un malestar uretral significativo. Esto se puede experimentar como constante, en oleadas o durante la micción. Puede ser aburrido o causar una agonía extrema. El tipo de dolor a menudo puede indicar la causa.

Urolitiasis

A menudo denominados cálculos renales, el bloqueo parcial o completo de la uretra por minerales cristalizados es algo común. El término correcto para los cálculos urinarios es urolitiasis. La baja ingesta de agua combinada con altos niveles de sal representa las condiciones ideales para el proceso de cristalización de la sal. Las piedras suelen ser pequeñas y abandonan el cuerpo durante la micción. Los cálculos un poco más grandes pueden alojarse temporalmente en los conductos colectores, los uréteres o la uretra antes de ser eliminados. Los cálculos más grandes pueden bloquear completamente el suministro de orina y crear altas presiones en las estructuras que se encuentran por encima del cálculo.

Varios tamaños de cálculos renales
Varios tamaños de cálculos renales

Hay cinco tipos principales de cálculos urinarios, llamados así por los minerales que contienen. Todos se forman más rápidamente cuando la ingesta de agua es baja. Los cálculos de oxalato de calcio (CAOX) son los más comunes. Las condiciones ideales para los cálculos de CAOX son altos niveles de calcio y ácido oxálico o altos niveles de calcio y ácido úrico. Los cálculos de fosfato de calcio son el resultado del calcio y el ácido fosfórico y ocurren en presencia y en exceso de estos dos minerales. Los cálculos de ácido úrico consisten en unidades desglosadas de ADN y ARN. Los cristales de ácido úrico se forman en la orina ácida de los diabéticos, los obesos y los pacientes renales. 

Los cálculos de estruvita son el resultado de las bacterias que interactúan con el magnesio y el fosfato en la orina. Los alimentos crudos y poco cocidos pueden introducir estas bacterias que luego ingresan al tracto urinario, generalmente a través del ano. Los cálculos de cistina solo se encuentran en personas que padecen cistinuria, una afección hereditaria en la que niveles altos del aminoácido cisteína ingresan a las nefronas y pueden cristalizar en cálculos de cistina. Dos moléculas de cisteína forman una molécula de cistina. Las piedras crecen muy rápidamente y su formación puede comenzar en la infancia.

Infecciones del tracto urinario

Las infecciones del tracto urinario son causadas principalmente por la transferencia de la bacteria E. Coli desde el área alrededor del ano hacia la abertura distal de la uretra. Debido a la menor longitud de la uretra en las mujeres, la cistitis o la infección de la vejiga es mucho más común que en los hombres.

Diagnóstico y asesoramiento para las ITU

Una infección del tracto urinario puede ser superior o inferior, según las áreas del sistema urinario que estén infectadas. Las infecciones del riñón y los uréteres son infecciones del tracto urinario superior, las de la vejiga y la uretra son infecciones urinarias inferiores. Sin embargo, todas las infecciones del tracto urinario pueden extenderse y afectar a todo el sistema.

Infecciones del tracto urinario superior

La nefritis es un término que generalmente se usa para indicar un riñón infectado, con varios tipos que indican qué tipo de tejido está afectado. Las infecciones pueden ser agudas o crónicas. Como ocurre con todos los tipos de infección, la inmunodeficiencia o las enfermedades autoinmunes aumentan el riesgo. Las infecciones del tracto urinario superior generalmente son causadas por patógenos que ingresan a la uretra.

Debido a que los riñones son responsables de la filtración y reciben un flujo sanguíneo elevado, son más susceptibles a las infecciones que la mayoría de los órganos. Cuando el sistema inmunológico es demasiado tarde, demasiado subdesarrollado (niños pequeños), demasiado lento (ancianos) o demasiado dañado para responder, o si hay una falla dentro del sistema inmunológico, los antígenos extraños tienen la oportunidad de florecer, causando una infección. En el caso de las IU inferiores o las IU inferiores ascendentes que alcanzan el tracto urinario superior, los pacientes más frecuentes son las mujeres jóvenes sexualmente activas.

La glomerulonefritis (GN) es una infección del haz de capilares parcialmente rodeado por la cápsula de la nefrona de Bowman en forma de herradura . Es menos probable que una infección aquí sea causada por E. Coli y, más a menudo, el resultado de una infección estreptocócica que ingresa a la sangre a través de la boca o la garganta. Debido a que pasa menos sangre a la nefrona debido a los capilares dañados y las células externas de la cápsula de Bowman, y debido a que la infección causa fugas y permite que moléculas más grandes y glóbulos ingresen al sistema urinario, los síntomas de GN incluyen sangre en la orina, proteínas en la orina, y oliguria (baja excreción niveles de orina). 

Debido a que la función renal se ve afectada, puede ocurrir edema, resultado de la retención de agua, en la cara, las extremidades inferiores y los pulmones. Las formas crónicas de GN comienzan lentamente, dando tiempo al cuerpo para adaptarse y pueden ser asintomáticas hasta que la enfermedad causa un daño permanente. La GN sin tratar puede provocar insuficiencia renal.

La nefritis intersticial y la nefritis tubular generalmente se agrupan bajo el término nefritis tubulointersticial. En la mayoría de los casos se encuentran proteinuria, hematuria y piuria. Las erupciones son un síntoma observable, particularmente en las infecciones intersticiales. También son posibles oliguria, náuseas y malestar, pero los pacientes pueden estar completamente asintomáticos. Como ocurre con todas las infecciones del tracto urinario superior, el diagnóstico rápido es fundamental para prevenir la destrucción de las nefronas no regenerativas y la insuficiencia renal.

La pielonefritis se relaciona con una infección causada por patógenos transmitidos a través del flujo sanguíneo alto, por una infección del tracto urinario ascendente, generalmente E. coli , que ha ingresado por la uretra, a través del reflujo vesicoureteral donde la unión del uréter y la vejiga urinaria hacen posible la orina fluye hacia atrás, o a través de un bloqueo parcial o completo del sistema urinario que hace que la orina permanezca estancada (estasis urinaria) dentro del tracto urinario superior. Pyelo significa pus, y en este tipo de infección, el pus se encuentra dentro de los túbulos y conductos y, finalmente, en la orina. La tríada de síntomas más común es fiebre, dolor en el costado de uno o ambos lados y náuseas o vómitos . En las mujeres, la cistitis suele ser una característica coexistente.

Infecciones del tracto urinario inferior

Las infecciones urinarias más bajas incluyen uretritis y cistitis. La prostatitis también se incluye dentro del grupo de infecciones del tracto urinario inferior. Como ya se mencionó, la mayoría de estas patologías son causadas por la transmisión de bacterias desde el ano.

Una uretra inflamada causa dolor durante la expulsión de frecuentes pero pequeños volúmenes de orina (polaquiuria). La poliaquiuria es el síntoma principal de la uretritis. Cuando las bacterias ascienden a través de la uretra, pueden llegar a la vejiga y causar cistitis. Debido a la uretra mucho más corta en el género femenino, la cistitis suele ser una queja femenina. Las pruebas de orina generalmente muestran la presencia de bacterias patógenas. La prostatitis, a diferencia de las otras infecciones urinarias, a menudo se presenta con fiebre y se considera una emergencia médica .

Todas las infecciones urinarias no tratadas pueden ascender potencialmente al tracto urinario superior, causando infecciones más complicadas y daño renal.

Enfermedades de transmisión sexual

También conocidas como ETS y enfermedades venéreas (VD), las enfermedades de transmisión sexual se transmiten de una pareja sexual a otra. En los hombres, la transmisión se produce a través de la uretra, el recto y la boca. En las mujeres, las vías de transmisión son la vagina, la uretra, el recto y la boca. Los patógenos incluyen virus, levaduras y parásitos. Algunas enfermedades son asintomáticas; algunos causan infecciones del tracto urinario e infertilidad. Muchos causan sensación de ardor o picazón y tejidos inflamados, mientras que unos pocos son potencialmente fatales. Las parejas múltiples y la actividad sexual sin protección son factores de riesgo.

Etapa temprana de la sífilis
Etapa temprana de la sífilis

Síndrome uretral

Cuando los síntomas de una infección del tracto urinario inferior están presentes pero no se encuentran bacterias o pus en una muestra de orina, el diagnóstico más probable es el síndrome uretral. Las causas pueden ser patógenos no detectados o no infecciosos, donde la posición de las características anatómicas, el trauma, las comorbilidades y las alergias pueden jugar un papel. Incluso entonces, el tratamiento a menudo se inicia con antibióticos ya que el diagnóstico es difícil sin pruebas de diagnóstico exhaustivas. La mayoría de las víctimas son mujeres y los síntomas incluyen disuria (sensación de ardor y dolor al orinar) y polaquiuria.

Tratamientos para el trastorno de uretra

En las infecciones urinarias más bajas, los tratamientos para los trastornos de la uretra generalmente involucran antibióticos cuando son causados ​​por infecciones bacterianas. La estenosis uretral o la estenosis uretral (un estrechamiento de la luz causado por hinchazón, tejido cicatricial o anomalías congénitas) pueden requerir dilatación. La dilatación implica la inserción de alambres gradualmente más grandes hasta que el lumen sea lo suficientemente ancho para permitir el paso de la orina.

Una uretroplastia es la extirpación de una sección de la uretra o su agrandamiento utilizando otros tejidos como la piel. Esto puede resolver de forma permanente un caso de estenosis uretral. Una uretrotomía describe el procedimiento quirúrgico en el que se hace una incisión en la uretra, aflojando la estenosis.

La extracción de cálculos del interior de la uretra se realiza generalmente mediante litotricia extracorpórea por ondas de choque (LEOC) para romper los cálculos. Las ondas de choque son ondas de sonido que viajan más rápido que la velocidad del sonido, creando el equivalente a un boom sónico. Esto desintegra las piedras en pedazos más pequeños. Las mujeres embarazadas no pueden someterse a este procedimiento debido al uso de rayos X durante un período de 30 a 60 minutos.

El procedimiento ESWL
El procedimiento LEOC

Stents uretrales

Se pueden insertar pequeños tubos huecos en la uretra para aliviar temporalmente los bloqueos antes de la cirugía u otro tratamiento de la causa. Esto no es una cura en sí mismo, pero reduce las tasas de complicaciones causadas por la acumulación de presión en el tracto urinario superior. En pacientes paliativos que sufren un estrechamiento de la luz de la uretra donde la cirugía correctiva no es una opción, un stent uretral aumenta la comodidad.

Inserción de uretra

La inserción de uretra o inserción uretral es la inserción de una sonda médica o un objeto de estimulación sexual en la uretra.

En entornos médicos, se inserta un uretroscopio en la abertura distal de la uretra para visualizar la luz. Esta prueba diagnóstica puede evaluar a un paciente que presenta disuria, incontinencia, hematuria, dolor uretral en ausencia de una ITU, masas palpables o infección recurrente. Un uretroscopio o cistoscopio, el último de los cuales implica la inserción de una lente a través de la uretra y dentro de la vejiga urinaria, incluye un mecanismo de descarga para permitir el lavado y drenaje y una fuente de luz de fibra óptica. La uretroscopia y la cistoscopia deben realizarse en condiciones estériles para evitar infecciones. El procedimiento puede ser incómodo y a menudo se aplica gel de lidocaína en la uretra de antemano.

Cistoscopia masculina
Cistoscopia masculina

En el hogar, la inserción de juguetes sexuales en la uretra puede dañar el revestimiento e introducir bacterias, lo que provoca infecciones urinarias.