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Consumidor

Definición

El consumidor es una categoría que pertenece a la cadena alimentaria de un ecosistema. Se refiere predominantemente a animales. Los consumidores no pueden producir su propia energía y, en cambio, dependen del consumo y la digestión de los productores u otros consumidores, o ambos, para sobrevivir.

Consumidor explicado

Los consumidores se encuentran en las cadenas alimentarias, donde se les unen otros dos grupos: los productores y los descomponedores. Todas las plantas son productoras, ya que producen su propia energía a partir de la luz solar y los nutrientes a través de la fotosíntesis. Las plantas constituyen el nivel trófico primario de la cadena alimentaria.

Los herbívoros, animales que solo comen plantas, consumen vegetación de la que pueden producir energía. Los herbívoros no pueden producir su propia energía y se les conoce como consumidores. Como los herbívoros solo comen a los productores, son consumidores primarios en el segundo nivel trófico de la cadena alimentaria.

Los omnívoros, animales que comen tanto plantas como otros animales, también son consumidores. Los animales que comen no producen su propia energía, por lo que no están clasificados como productores bajo ninguna circunstancia. Los carnívoros, animales que solo comen carne, ocupan varias posiciones dentro de las diferentes cadenas alimentarias. También pueden ser parte de una relación depredador-presa. Los descomponedores, que no se discutirán más en este artículo, convierten la materia muerta de productores y consumidores en nutrientes que luego son utilizados por los productores (plantas) para crecer.

Las cadenas alimentarias no necesitan incluir animales enteros. En la cadena alimentaria humana, los vegetarianos que comen lácteos son omnívoros, y los veganos que no comen lácteos ni huevos son el equivalente a los consumidores primarios. La categorización dentro de una cadena alimentaria también puede ser transitoria, como ocurre con los terneros que beben la leche de su madre como omnívoros y luego se convierten en herbívoros después del destete.

La posición de un consumidor dentro de la cadena alimentaria puede ser manipulada por enfermedades, deforestación, estaciones, biodiversidad, invasión humana de hábitats naturales y muchas otras variables. Además, se pueden encontrar múltiples especies dentro de cada categoría y nivel trófico. Cuando están involucradas múltiples especies, una simple cadena alimentaria puede convertirse en una compleja red alimentaria.

Cadena alimentaria simplificada
Cadenas alimentarias terrestres y marinas

Las dos cadenas alimentarias simplificadas que se muestran arriba muestran la progresión terrestre y marina desde el productor (diente de león y fitoplancton ) hasta el consumidor cuaternario (halcón y tiburón).

Ejemplos de consumidores

Los ejemplos de consumidores son abundantes, ya que todos los animales deben consumir alimentos para vivir. Los consumidores se agrupan en cuatro categorías: primaria, secundaria, terciaria y cuaternaria. La categoría en la que se encuentra un animal se define por su fuente de alimento dentro de una cadena alimentaria o red alimentaria específica, y no necesariamente por su especie o hábitos. Por ejemplo, los osos pardos solo tienen acceso al salmón en ciertas épocas del año, mientras que a principios de la primavera las dietas se basan principalmente en raíces y son herbívoros. Dependiendo de la (s) fuente (s) de alimentos disponibles, una sola especie puede clasificarse en diferentes categorías. El sencillo diagrama siguiente muestra lo sencillo que es alterar el flujo de la cascada trófica de una cadena alimentaria.

Cascada trófica
Cascada trófica

Consumidores primarios

Ejemplos de consumidores primarios son el zooplancton, las mariposas, los conejos, las jirafas, los pandas y los elefantes.

Los principales consumidores son los herbívoros. Su fuente de alimento es el primer nivel trófico de organismos dentro de la red alimentaria o plantas. Las plantas también se conocen como autótrofas. Los autótrofos producen su propia energía a partir de la luz solar y nutrientes básicos a través de la fotosíntesis; en cualquier ecosistema, los términos productorautótrofo tienen el mismo significado. La dieta herbívora no solo incluye hojas, ramas, flores, frutos y raíces de plantas, sino también otras fuentes autótrofas como el néctar y el fitoplancton.

Los consumidores primarios se alimentan exclusivamente de autótrofos. Cualquier organismo que deba comer para producir energía es tanto heterótrofo como consumidor. De manera bastante confusa, los consumidores primarios se encuentran en el segundo nivel trófico del ecosistema. Un nivel trófico es la posición que ocupa cualquier organismo dentro de cualquier cadena alimentaria. Como la vegetación es la fuente de alimento más básica, las plantas se encuentran en el primer nivel trófico. Los herbívoros se colocan en el siguiente escalón de la escala trófica y, por lo tanto, son consumidores primarios en el segundo nivel trófico.

Consumidores secundarios

Ejemplos de consumidores secundarios son tijeretas, hormigas, tejones, serpientes, ratas, cangrejos, erizos, ballenas azules (su dieta se compone principalmente de krill y zooplancton que comen fitoplancton y fitoplancton), leones y humanos.

Fitoplancton
El fitoplancton, base de la cadena alimentaria oceánica

Los consumidores secundarios casi siempre consumen tanto a los productores como a los consumidores primarios y, por lo tanto, generalmente se los clasifica como omnívoros. Los consumidores secundarios constituyen el tercer nivel trófico de la cadena alimentaria y son, como todos los consumidores, heterótrofos.

Consumidores terciarios

Ejemplos de consumidores terciarios son halcones, serpientes, cocodrilos y algunos grandes felinos.

Los consumidores terciarios pueden ser omnívoros o carnívoros. Se alimentan de consumidores primarios y secundarios, y también pueden comer productores (plantas). Para que una cadena alimentaria tenga un consumidor terciario, debe haber un consumidor secundario disponible para comer.

Es interesante notar que diferentes organismos en diferentes situaciones o en diferentes momentos pueden ocurrir en niveles tróficos igualmente diferentes. Por ejemplo, los veganos humanos son consumidores primarios del segundo nivel trófico, pero una gran proporción de la raza humana son omnívoros. Otro ejemplo se puede encontrar en el consumo de carne de vacuno antes y después de la legislación sobre encefalopatía espongiforme bovina (EEB), donde finalmente se decidió evitar que las vacas de carne se alimentaran con harina de carne y huesos. 

Antes de que se aprobara la legislación, el consumo humano de carne de res nos clasificaría como consumidores terciarios, ya que las vacas que consumen una dieta omnívora se clasifican ellas mismas como consumidores secundarios. Después del vínculo entre la encefalopatía espongiforme bovina (EEB) y los alimentos a base de carne, las granjas solo podían alimentar a sus rebaños con plantas.dietas de origen. Esto significa que los seres humanos actualmente comen carne como consumidores secundarios, ya que las granjas solo están autorizadas a producir carne de los consumidores primarios.

Consumidores cuaternarios

Ejemplos de ejemplos cuaternarios son el tiburón blanco, el oso polar y el caimán.

Los consumidores cuaternarios no son necesariamente depredadores ápice. Un depredador ápice está en la parte superior de la cadena alimentaria en la que existe y no es la presa viva de ningún otro organismo. Un consumidor cuaternario es simplemente un consumidor que se alimenta de un consumidor terciario. Para ser clasificado como consumidor cuaternario dentro de una cadena alimentaria o red alimentaria, debe haber un consumidor terciario disponible para que el consumidor cuaternario se aproveche. Los consumidores cuaternarios se encuentran en el quinto nivel trófico y no se encuentran en todas las cadenas alimentarias. Cuanto más alto se asciende en la escalera del consumidor, más energía se requiere para soportarlo. Esto se explica en el gráfico a continuación, donde el tamaño de cada capa de la pirámide trófica indica la proporción de cada especie entre sí dentro de una cadena alimentaria saludable.

Pirámide trófica
Pirámide trófica

Plantas carnívoras: ¿productores o consumidores?

¿Son las plantas carnívoras, como la planta Venus atrapamoscas y jarra, productores o consumidores ?

Las plantas carnívoras se encuentran predominantemente en regiones densamente boscosas, conocidas por sus bajos niveles de nutrientes. Estos tipos de plantas son el ejemplo perfecto para mostrar cómo los diferentes niveles y categorías de una cadena alimentaria están en constante movimiento y nunca son absolutos.

La evolución ha producido plantas que pueden recolectar nutrientes adicionales (principalmente nitrógeno) a través de la lenta digestión de insectos capturados a través de ingeniosas trampas. Sin embargo, las plantas carnívoras pueden sobrevivir sin atrapar presas, aunque sus tasas de crecimiento se verán afectadas negativamente. Esto muestra que las plantas carnívoras son predominantemente productoras, pero pueden salir de esta caja y actuar simultáneamente como consumidores.

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